計算が冥王星の発見に役立った未知の女性数学者に会いましょう

エリザベスウィリアムズの日付のない写真。

エリザベスウィリアムズの日付のない写真。 (画像クレジット:ローウェル天文台)



90年前の今日(2月18日)、天文学者のクライドトンボーは、最終的にプルートと呼ばれるものの存在を証明するデータを収集しました。忘れてしまいました。

その数学者は天文学者のために働いたエリザベスウィリアムズでした パーシヴァルローウェル 、最初に9番目の惑星の存在を理論化した人。ローウェルは後継者のトンボーがついにとらえどころのないプルートを発見する前に亡くなりましたが、両方の男性はウィリアムズが行った計算に依存していました。しかし、それが可能にした発見で数学は失われ、ウィリアムズも失われました。





「彼女についてはあまりありませんが、それは非常に残念です」と、現在ローウェル天文台として知られている天文学の博士課程の学生であるキャサリン・クラークはSpace.comに語った。 「パーシヴァル・ローウェルとクライド・トンボーについてはたくさんありますが、実際に日々の計算を行っていたコンピューターについてはそれほど多くはありません。」

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これらの計算は、最終的にトンボーが冥王星を特定することになった探求にとって不可欠でした。検索の動機となる論理は、海王星と天王星の観測に基づいていました。 「パーシヴァル・ローウェルは、海王星と天王星の軌道が本来あるべき姿ではないことに最初に気づきました」とクラークは言いました。ローウェルがそれらの違いを見たとき、彼は太陽系の天文学の地図が不完全であることを知っていました。

しかし、行方不明の世界を見つけるには数学が必要でした。非常に複雑な数学であり、そこでウィリアムズや他の数学者が登場しました。電卓が発明される前は、いわゆる 人間のコンピューター —魅力的でない仕事だったので、しばしば女性—は、天文学者が必要とするすべての複雑な数学を手作業で行いました。ローウェルの研究のために、ウィリアムズは、海王星と天王星の軌道の不一致に基づいて、欠落しているオブジェクトの大きさをどこで探すべきかを計算しました。



ローウェルは冥王星を発見することはなく、トンボーが仕事を引き受けるまでの数年間、探求は衰えました。そして、それがありました:1930年に、トンボーが太陽系を通って動く物体を見つけたとき、それらの計算は報われました。 「彼女の計算から得られた特定の結果があるので、それはかなりエキサイティングです」とクラークは言いました。

しかし、ウィリアムズはそれを見るためにそこにいなかった、とクラークは言った。 1922年、ウィリアムズは結婚し、ローウェルの未亡人は、結婚した女性を雇うのは不適切だと感じたため、彼女を解雇しました。ペアはジャマイカのハーバード天文台で仕事をしました。 1935年、ウィリアムズは未亡人となり、ニューハンプシャーに移り住み、そこで貧困で亡くなりました。

NASA

NASAのニューホライズンズプローブは、2015年のこれまでの冥王星の最も詳細なビューを提供しました。(画像クレジット:NASA /ジョンズホプキンス大学応用物理研究所/サウスウエスト研究所)

クラークは ウィリアムズと彼女の作品についてのプレゼンテーション ローウェル天文台の歴史家ケビン・シンドラーとの共同研究に基づいて、先月ホノルルで開催されたアメリカ天文学会の第235回会議で。彼女はSpace.comに、ウィリアムズの話で目立ったのは、女性が最初にこの分野に参入した場所と、最初から何ができるかを理解することであると語った。また、手作業ではできないと思うこれらのクレイジーな計算もあります。」

ウィリアムズ自身は彼女の仕事で特に才能があったとクラークは付け加えた。 「これらの信じられないほどの計算、彼女が行っていた本当に高度な数学に加えて、彼女は両手利きであり、両手で同時に書いていました」と彼女は言いました。 「彼女は左手で印刷しながら、右手で筆記体で書くでしょう。」

もちろん、ウィリアムズの仕事から数十年後、天文学者は軌道の謎を計算するために人間を必要としません。 「私たちは非常に大きく依存しています 現代のマシンコンピュータ 最近は私たちの仕事をするために、それを使って本当にクレイジーで素晴らしい科学を行うことができます」とクラークは言いました。しかし、天文学者が過去にどのように働いたかを学ぶことは、「本当にあなたをその歴史に戻し、最初にこれらの計算をしていたこれらの人々、特にこれらの女性に感謝し、感謝するようになります」と彼女は言いました。

ウィリアムズの作品の消去は、科学史の物語から女性が切り取られた方法を思い起こさせるものでもあります。 「彼らは影に隠れていたが、」クラークは言った、「[女性]はこの分野に貢献していた。」

mbartels@space.comでMeghanBartelsに電子メールを送信するか、彼女をフォローしてください @meghanbartels 。フォローする Twitter上で @Spacedotcom フェイスブック

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